Chile se prepara para abastecer la demanda de litio

La restricción del suministro ayudó a elevar el precio del elemento a casi el doble.
El país sudamericano, con las mayores reservas del mundo.
El país sudamericano, con las mayores reservas del mundo. (Iván Alvarado/Reuters)

Chile hace preparativos para capitalizar la demanda mundial de vehículos eléctricos, ya que empresas de Corea del Sur, China, Japón y Europa pujan por proyectos de fabricación vinculados a las enormes reservas de litio del país, un componente clave de las baterías que alimentan los coches, al igual que los teléfonos celulares y los relojes inteligentes.

A las compañías que ganen se les garantizará 25 por ciento de la producción de litio del productor estadunidense Albemarle al menor costo disponible en el mercado, de acuerdo con Eduardo Bitran, director de Corfo, la agencia de desarrollo del país, que asigna los permisos para la producción de litio.

El país latinoamericano quiere atraer la fabricación de los componentes de las baterías, como cátodos y electrolitos, a medida que aumenta la demanda de los vehículos eléctricos, dijo Bitran.

“La oferta de litio es escasa y en el mercado spot hemos visto que los precios se han ido muy alto”, dijo. “Tendrán, por un largo periodo —25 años o más—; seguridad de suministro, pero también precios estables”.

Chile tiene las mayores reservas de litio del mundo en las salinas de Salar de Atacama, en el norte del país, pero la producción se restringe por las cuotas que establece Corfo. Por ahora solo dos empresas —Albermarle y Sociedad Química y Minera de Chile— extraen litio de la superficie salina que se evapora en el feroz sol del desierto.

La restricción del suministro ayudó a elevar el precio del litio, el cual aproximadamente se duplicó desde 2015.

La licitación llega cuando las empresa de coches eléctricos y baterías muestran un creciente interés en los recursos de Chile. Si bien Bitran no da los nombres, BYD de China, el productor de coches eléctricos y baterías de propiedad parcial de Warren Buffett, dijo este mes que hablaba con los productores de litio en Chile sobre los posibles acuerdos para asegurar suministros.

En enero, Albemarle firmó un acuerdo con Corfo para ampliar su cuota autorizada de producción de litio en el desierto de Atacama a 80 mil toneladas al año, en comparación con 25 mil toneladas en 2015.

El plazo para la licitación es el 31 de mayo y entre tres y seis empresas estarían preclasificadas con base en el valor agregado de sus proyectos en relación con la tonelada de litio consumida, dijo Bitran. Los resultados finales se anunciarán en noviembre.

Los candidatos que tengan éxito tendrán acceso a aproximadamente 20 mil toneladas de litio de Albemarle al menor precio disponible en el mercado de exportación cuando la compañía alcance su cuota de 80 mil toneladas.